How to Distinguish Muhkam from Mutashaabih: Sheikh Muhammad Bazmool

Sheikh Muhammad Bazmool, a professor at Umm al-Qura University in Mecca, wrote the following question and answer:

كل أهل البدع يستدلون بالقرآن والسنة، ويرون أدلتهم محكمة وأدلة مخالفيهم من المتشابه! ما السبيل الذي استطيع أن أميز أن استدلالي بالآية أو الحديث هو استدلال بالمحكم دون المتشابه؟ ـ

[Question] All of the people of innovation use the Qur’an and the Sunnah as evidences to support their positions and consider their own evidences to be muhkam (clear-cut and definitive) while believing that the evidence of those who oppose them are mutashaabih (ambiguous and uncertain). How can I determine if my use of an ayah or hadith to support a position is actually relying on something muhkam rather than something mutashaabih?

هذا السؤال يجول في خاطر بعض الناس ويبحث عن جواب، واسأل الله تبارك وتعالى أن يعين عليه ، فأقول: ـ

[Response] This question deals with a challenge that some people face and for which they are searching for an answer. I ask Allah to aid us in that, and I would respond:

أولاً : لتعلم أنه ليس مجرد الاستدلال بالآية أو بالحديث يجعل استدلالك مبني على حجة صحيحة، حتى يتحقق في الآية التي تستدل بها والحديث أنهما من المحكم وليسا من المتشابه. ولذلك جاء عن عبدالله بن عمرو بن العاص رضي الله عنه: “العلم آية محكمة أو سنة ماضية أو فريضة قائمة”؛ فانظر لم يقل العلم الآية و الحديث، حتى قيد الآية بأن تكون محكمة والسنة بأن تكون ماضية . ـ

First, you should know that just because you bring an ayah or a hadith to support your point does not necessarily mean that what you are trying to prove is built of a strong foundation until you verify that the ayah or hadith which you are using as evidence is actually muhkam and not mutashaabih. There is something in this vein from ‘Abdullah ibn ‘Amr ibn al-‘Aas where he said,

“Knowledge is a muhkam verses or an established sunnah or a valid derived ruling.”

Notice that he did not say “knowledge is an ayah or a hadith” without stipulating that the ayah had to be muhkam and that the sunnah had to be established.

ثانياً : أمر الله تعالى برد المتشابه إلى المحكم، بمعنى أن لا يؤخذ الحكم من المتشابه إنما ترد الآية المتشابهة إلى الآية المحكمة ويستفاد منها الحكم، فالمحكم ما لا يحتاج إلى غيره لمعرفة معناه المراد شرعا، أما المتشابه فما يحتاج إلى غيره لمعرفة معناه المراد منه. ـ

Second, Allah has commanded us to refer the mutashaabih verses back to the muhkam verses, meaning that we do not just derive a ruling from a mustashaabih verse; rather you refer a mustashaabih verse back to a muhkam verse and derive a ruling from that. Something that is muhkam does not require anything else in order to grasp its intended meaning in the sharee’ah. However, something that is mutashaabih does require something else in order to understand what is intended.

ثالثاً : يعرف المحكم بعدة أمور :  = الأمر الأول : أن المعنى الذي يدل عليه لفظ الآية أو الحديث ، لا يتعارض مع بقية النصوص الشرعية.  = الأمر الثاني : أن المعنى الذي دلت الآية المحكمة عليه أو الحديث المحكم تعددت النصوص في الدلالة عليه.  = الأمر الثالث : أن يكون هذا المعنى هو الذي ورد عن السلف الصالح من الصحابة، ومن تبعهم بإحسان. ـ

Third, there are a number of ways to identify if something is muhkam:

  1. That the meaning indicated by the wording of the ayah or hadith does not conflict with the rest of the sharee’ah texts.
  2. That there will be multiple others texts in support of whatever meaning a muhkam ayah or muhkam hadith indicates.
  3. That this meaning is what was relayed from the pious predecessors, starting from the level of the Sahabah as well as those who followed them in good.

وهذا الأمر الثالث هو مربط الفرس كما يقال في معرفة المحكم؛ ولذلك جاء في أحاديث كثيرة التأكيد على لزوم سنته صلى الله عليه وسلم وسنة الخلفاء الراشدين من بعده. وأن النجاة والسلامة في اتباع ما كان عليه الرسول صلى الله عليه وسلم واصحابه. ـ

And this third way is the the crux of the issue when it comes to identifying what is muhkam. That is why there are so many hadith narrations which emphasize holding tight to the sunnah of the Prophet and the sunnah of the rightly-guided khulafaa’ who came after him. Likewise with the texts which emphasize that safety and salvation lie in following what the Prophet and his companions were upon.

بل جاءت آية في القرآن تبين وجوب لزوم سبيل المؤمنين؛ لأن في لزومه عصمة من اتباع الهوى وعصمة من الزيغ عن الصراط المستقيم. قال الله تبارك وتعالى: { وَمَنْ يُشَاقِقِ الرَّسُولَ مِنْ بَعْدِ مَا تَبَيَّنَ لَهُ الْهُدَى وَيَتَّبِعْ غَيْرَ سَبِيلِ الْمُؤْمِنِينَ نُوَلِّهِ مَا تَوَلَّى وَنُصْلِهِ جَهَنَّمَ وَسَاءَتْ مَصِيرًا } [النساء: 115]. ـ

In fact there is even an ayah in the Qur’an which makes it clear that adhering to the way of the believers is an obligation. That is because in following them, there is protection against following lowly desires and a protection against deviating from the Straight Path. Allah said:

وَمَنْ يُشَاقِقِ الرَّسُولَ مِنْ بَعْدِ مَا تَبَيَّنَ لَهُ الْهُدَى وَيَتَّبِعْ غَيْرَ سَبِيلِ الْمُؤْمِنِينَ نُوَلِّهِ مَا تَوَلَّى وَنُصْلِهِ جَهَنَّمَ وَسَاءَتْ مَصِيرًا

And whoever opposes the Messenger after guidance has become clear to him and follows other than the way of the believers – We will give him what he has taken and drive him into Hell, and evil it is as a destination. [4:115]

فاتباع سبيل المؤمنين هو صمام الأمان من زيغ القلوب في الأخذ والاتباع للمتشابه وترك المحكم. ـ

So following the way of the believers is a form of protecting the heart against deviating towards taking and following something that is mutashaabih and leaving off what is muhkam.

وأول ما يصدق سبيل المؤمنين على الصحابة والتابعين لهم بإحسان واتباع السلف الصالح هو الفارق بين السلفيين وبين غيرهم من أهل البدع والأهواء؛ ـ

“The way of the believers” should be understood to mean the way of the Sahabah and those who followed them in goodness. Following the pious predecessor – that is what separates the Salafis from the people of innovation and wanton desires.

فأصحاب المنهج العقلي عدلوا عن اتباع السلف إلى فهم القرىن والسنة بمجرد العقل واللغة. وتبعهم على هذا المنهج المرجئة والجهمية والمعتزلة وغيرهم من اصحاب تقديم العقل على النقل. ـ

Those who have adopted a “rationalist” approach have turned away from following the salaf, instead understanding the Qur’an and sunnah simply through linguistics and the intellect. In doing so, they follow the ways of the Murji’ah, the Mu’tazilah and others who put their intellects above the texts of the religion.

والشيعة ردوا ما جاء عن الصحابة، واقتصروا على ما جاء عن آل البيت، مما يوافق مذهبهبم. ـ

The Shia reject what the Sahabah brought and restrict themselves to those things which the family members of the Prophet said, so long as those statements support the beliefs that they already hold.

والصوفية تركوا ما جاء في الأثر وتمسكوا بالخواطر والإشراقات واالإلهامات والكشف؛ وعيروا أهل السنة بأن علمهم ميت عن ميت أما علمهم هم فعن الحي الذي لا يموت ؛ حدثني قلبي عن ربي . ـ

The Sufis leave off what has come in the narrations and instead hold fast to their own mystical ideas and inspirations. They insult Ahl al-Sunnah for taking their acts of worship from those who passed away, while they take their act of worship from One who is living and never dies – saying “My heart informed me that my Lord says …”.

وأصحاب الأحزاب ما يراه الحزب هو الحق ، و ما يخالفه الحزب هو الباطل، ما أريكم إلا ما أرى. ـ

And partisan followers of the various group hold whatever position their group holds to be the truth and whatever goes against that to be false.

أما اهل السنة والجماعة فإنهم يفهمون القرآن والسنة على ضوء سبيل المؤمنين، ما جاء عن الصحابة ومن تبعهم بإحسان إلى يوم الدين، فيأخذون بما كان عليه الرسول صلى الله عليه وسلم واصحابه رضي الله عنهم. ـ

But as for Ahl al-Sunnah wa’l-Jamaa’ah, they understand the Qur’an and Sunnah in light of the way of the believers and what the Sahabah and those who follow them until the day of judgement came with. So they adopt the way taken by the Prophet and his companions.

[As published on the sheikh’s Facebook profile here]

See also: Guidance for Interpreting the Qur’an in Surah Aal ‘Imran: Tafsir ibn Kathir

See also: The Wisdom of Dividing the Qur’an into Muhkam and Mutashaabih Verses: Ibn ‘Uthaymeen

See also: Why Study the Sayings of the Salaf?: Muhammad Bazmool

See also: Five Distinguishing Features of the Tafsir of the Companions: Sheikh Saalih Aal al-Sheikh

See also: The Principles of al-Salafiyyah in Surah al-Fatihah: Sheikh Muhammad Bazmool

Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in:

WordPress.com Logo

You are commenting using your WordPress.com account. Log Out /  Change )

Google photo

You are commenting using your Google account. Log Out /  Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out /  Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out /  Change )

Connecting to %s

This site uses Akismet to reduce spam. Learn how your comment data is processed.