The Threat for Explaining the Qur’an Without Knowledge: Tafsir al-Baghawi

In the introduction to his famous book of tafsir, Imam ِAbu Muhammad al-Husayn al-Baghawi included the following chapter:

فصل في وعيد من قال في القرآن برأيه من غير علم
Chapter Regarding the Threat for Whoever Speaks About the Qur’an According to His Own Opinions Without Knowledge

أنا أبو بكر محمد بن عبد الصمد الترابي أنا أبو محمد عبد الله بن أحمد بن حمويه السرخسي أنا أبو إسحاق إبراهيم بن خزيم الشاشي ثنا أبو محمد عبد بن حميد ثنا عبد الرزاق أنا الثوري عن عبد الأعلى عن سعيد بن جبير عن ابن عباس رضي الله عنهما قال قال رسول الله صلى الله عليه وسلم : من قال في القرآن برأيه فليتبوأ مقعده من النار ” . ـ

… on the authority of ibn ‘Abbaas, Allah’s Messenger said, “Whoever speaks about the Qur’an according to his own opinions, let him take his seat in the hell-fire.”

أنا أبو منصور محمد بن عبد الملك المظفري أنا أبو سعيد أحمد بن محمد بن الفضل الفقيه أنا أبو عبد الله الحسين بن الحسن البصري ثنا أبو الفضل العباس بن محمد الدوري أخبرنا يحيى بن حماد ثنا أبو عوانه عن عبد الأعلى عن سعيد بن جبير عن ابن عباس رضي الله تعالى عنهما عن النبي صلى الله عليه وسلم قال : من قال في القرآن بغير علم فليتبوأ مقعده من النار ” . ـ

… on the authority of ibn ‘Abbaas, the Prophet said, “Whoever speaks about the Qur’an without knowledge, let him take his seat in the hell-fire.”

أنا أبو بكر محمد بن عبد الصمد الترابي حدثنا عبد الله بن أحمد بن حمويه أنا إبراهيم بن خزيم أنا عبد بن حميد ثنا حبان بن هلال ثنا سهيل أخو حزم القطيعي ثنا أبو عمران ( الجوني ) عن جندب بن عبد الله البجلي رضي الله عنه قال قال رسول الله صلى الله عليه وسلم ” من قال في القرآن برأيه فأصاب فقد أخطأ ” غريب . ـ

… on the authority of Jundub ibn ‘Abdullah al-Bajali, the Messenger of Allah said, “Whoever speaks about the Qur’an according to his own opinions yet happens to be correct, he is still in error.” And this hadith is ghareeb.

وسئل أبو بكر الصديق رضي الله عنه عن قوله تعالى ( وفاكهة وأبا ) ( 31 – عبس ) فقال وأي سماء تظلني وأي أرض تقلني إذا قلت في كتاب الله ما لا أعلم ـ

Abu Bakr al-Siddeeq was asked about Allah’s statement:

وَفَاكِهَةً وَأَبًّا

and the fruit and the grass [80:31]

and he replied, “What sky will shade me and what earth will carry me if I speak about Allah’s Book without knowledge.”

وقال أبو الدرداء رضي الله عنه : لا تفقه كل الفقه حتى ترى للقرآن وجوها كثيرة قال حماد : قلت لأيوب : ما معنى قول أبي الدرداء رضي الله عنه؟ فجعل يتفكر فقلت هو أن ترى له وجوها فتهاب الإقدام عليه فقال هو ذاك هو ذاك . ـ

Abu al-Dardaa’ said, “You will not have real understanding until you see many ways that the language of the Qur’an could be interpreted.” Hammaad said, “I said to Ayyub [one of the sub-narrators], ‘What is the meaning of this statement of Abu al-Dardaa’?’ So he pondered this question until I said, ‘Is it that you see multiple ways to interpret something, and so you are afraid to offer your own view?’ He replied, ‘That is it, that is it.'”

قال شيخنا الإمام رحمه الله قد جاء الوعيد في حق من قال في القرآن برأيه وذلك فيمن قال من قبل نفسه شيئا من غير علم . فأما التأويل – وهو صرف الآية إلى معنى محتمل موافق لما قبلها وما بعدها غير مخالف للكتاب والسنة من طريق الاستنباط – فقد رخص فيه لأهل العلم . ـ

Our sheikh said: There is a threat of punishment for whoever speaks about the Qur’an according to his own opinions. That is regarding whoever says anything that emanates from himself without knowledge. But as for ta’weel – which is interpreting an ayah which could have several possible alternative meanings in a manner which matches the context without going against the Qur’an and the Sunnah in an effort to derive some knowledge-based benefit from it – then the people of knowledge have made allowances for this.

أما التفسير وهو الكلام في أسباب نزول الآية وشأنها وقصتها فلا يجوز إلا بالسماع بعد ثبوته من طريق النقل . ـ

But as for tafsir – which is speech regarding the reasons, circumstances, or story behind an ayah – then it is not permissible to do this in any other way than by transmitted knowledge, and that is only after having affirmed the veracity of its chain of transmission.

وأصل التفسير من التفسرة وهي الدليل من الماء الذي ينظر فيه الطبيب فيكشف عن علة المريض كذلك المفسر يكشف عن شأن الآية وقصتها . ـ

The linguistic root of the word al-tafsir comes from al-tafsirah, which is the information that a physician gleams from examining a person’s fluids to uncover the source of his illness. In a similar vein, the mufassir [the one who explains the Qur’an] uncover the circumstances and background of an ayah.

واشتقاق التأويل من الأول وهو الرجوع . يقال أولته فآل أي صرفته فانصرف . ـ

And the word al-Ta’weel is derived from the word al-Awl, which means “to go back”. One might say, “awwaltuhu fa-aal“, meaning I sent him away, so he departed.

أخبرنا أبو بكر بن أبي الهيثم الترابي أنا الحاكم أبو الفضل الحدادي أنا أبو يزيد محمد بن يحيى أنا إسحاق بن إبراهيم الحنظلي ثنا جرير بن عبد الحميد عن المغيرة عن واصل بن حيان عن أبي هذيل عن أبي الأحوص عن عبد الله بن مسعود رضي الله عنه عن النبي صلى الله عليه وسلم أنه قال : إن القرآن أنزل على سبعة أحرف لكل آية منها ظهر وبطن ولكل حد مطلع ويروى لكل حرف حد ولكل حد مطلع ” واختلفوا في تأويله قيل الظهر لفظ القرآن والبطن تأويله . وقيل الظهر ما حدث عن أقوام أنهم عصوا فعوقبوا فهو في الظاهر خبر وباطنه عظة وتحذير أن يفعل أحد مثل ما فعلوا فيحل به ما حل بهم وقيل معنى الظهر [ ص: 47 ] والبطن التلاوة والتفهم ، يقول لكل آية ظاهر وهو أن يقرأها كما أنزلت قال الله تعالى : ( ورتل القرآن ترتيلا ) ( 4 – المزمل ) وباطن وهو التدبر والتفكر قال الله تعالى : ( كتاب أنزلناه إليك مبارك ليدبروا آياته ) ( 29 – ص ) ثم التلاوة تكون بالتعلم والحفظ بالدرس والتفهم يكون بصدق النية وتعظيم الحرمة وطيب الطعمه . ـ

… on the authority of ibn Mas’ood, the Prophet said

The Qur’an was revealed in seven ahruf. Every single ayah of them has an outer part and an inner part. And every edge has a rising.

and it has also been transmitted as

And every harf has an edge, and every edge has a rising

The scholars have differed as to how to interpret this.

Some said that the outer part is the wording of the Qur’an while the inner part is its interpretation.

Some have said that the outer part is what the ayah relays regarding the various peoples who disobeyed Allah and were punished as a result. So on the face of it, that is just information. But the inner part of it is the cautionary lesson and warning against anyone doing what they did, for such acts would merit what had been unleashed on them to be unleashed upon him.

And some have said that the outer part and the inner part are the recitation and contemplation, respectively. One could say that every ayah has an outer part, which is to recite is as it was revealed. Allah said:

وَرَتِّلِ الْقُرْآنَ تَرْتِيلًا

and recite the Qur’an in a slow and measured fashion [73:4]

And every ayah has an inner part, which is to reflect and contemplate over it. Allah said:

كِتَابٌ أَنزَلْنَاهُ إِلَيْكَ مُبَارَكٌ لِّيَدَّبَّرُوا آيَاتِهِ

This is a blessed Book which We have revealed to you that they might reflect upon its verses [38:29]

Furthermore, recitation is accomplished through learning and memorization through studying, and contemplation is accomplished through truthful intention, honoring its sacredness, and good taste.

وقوله ” لكل حرف حد ” أراد له حد في التلاوة والتفسير لا يجاوز ففي التلاوة لا يجاوز المصحف وفي التفسير لا يجاوز المسموع وقوله لكل حد مطلع أي مصعد يصعد إليه من معرفة علمه ويقال المطلع الفهم . وقد يفتح الله على المدبر والمتفكر في التأويل والمعاني ما لا يفتح على غيره وفوق كل ذي علم عليم . ـ

And what is meant by “And every harf has an edge” is that there is a limit in recitation and explanation of the Qur’an that should not be crossed. When reciting, one does not go outside the limits of the mushaf, and in tafseer, one does not go outside the limits of what has been transmitted.

And what is meant by “and every edge has a rising” is that it has a stairway leading up to it for attaining its knowledge. One could say that the “rising” is one’s understanding. For one who contemplates and reflects on the Qur’an, Allah may unlock certain derived benefits and meanings which He has not unlocked for others. And for every person with knowledge, there is someone more knowledgeable above him.

[Tafsir al-Baghawi 1/45-47]

See also: Narration-based Tafsir before Opinion-based Tafsir: Sheikh Saalih Aal al-Sheikh

See also: Understanding the Qur’an: Sheikh Muhammad Bazmool

See also: Ibn al-Qayyim’s Model for Contemplating the Qur’an

See also: The Death of the Scholars: Tafsir al-Baghawi & al-Qurtubi

2 thoughts on “The Threat for Explaining the Qur’an Without Knowledge: Tafsir al-Baghawi

  1. Pingback: How to Acquire a Firm Understanding of Tafsir: Sheikh Saalih al-‘Usaymi | Tulayhah

  2. Pingback: The Death of the Scholars: Tafsir al-Baghawi & al-Qurtubi | Tulayhah

Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in:

WordPress.com Logo

You are commenting using your WordPress.com account. Log Out /  Change )

Google photo

You are commenting using your Google account. Log Out /  Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out /  Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out /  Change )

Connecting to %s

This site uses Akismet to reduce spam. Learn how your comment data is processed.