Orientalists and the History of the Qur’an

Sheikh ‘Abd al-Rahman al-Shehri, one of the prominent contemporary scholars of the Qur’anic sciences and the founder of the Markaz al-Tafsir center, wrote the following on his personal website:

المستشرقون وتاريخ القرآن
Orientalists and the History of the Qur’an

اشتهرت عناية المستشرقين بنشر كتب التراث الإسلامي بشكلٍ عام، غير أن جانب تاريخ القرآن الكريم على وجه الخصوص وكتابته وجمعه قد لقي عناية خاصة، فأكثر من كتب في تاريخ القرآن -للأسف- من المستشرقين مثل: – ريتشارد بل في «مقدمة القرآن». – وليام مونتغمري واط. – ريجي بلاشير. – جون بيرتون. – آرثر جفري في «المفردات الأجنبية في القرآن»، ونشر كتاب «مقدمتان في علوم القرآن». – ثيودور نولدكه الألماني في كتابه «تاريخ القرآن»، ويعتبر كتابه من أشهر وأهم ما كتب في تاريخ القرآن. – جولد تسيهر. ـ

There is a well-known interest among the Orientalists in publishing the books of Islamic civilization in general, and in particular those books about the history, recording, and formalization of the Qur’an – subjects which they have devoted special attention to. In fact, many of the books regarding the history of the Qur’an are – unfortunately – products of the Orientalists. For example there is:

  • Richard Bell’s “Introduction to the Qur’an”
  • William Montgomery Watt
  • Régis Blachère
  • John Burton
  • Arthur Jeffery’s “The Foreign Vocabulary of the Qur’an”, and he also published “Materials For The History Of The Text Of The Qur’an: The Old Codices
  • The German Theodor Nöldeke’s “The History of the Qur’an”, which is considered to be one of the most well-known and most important books regarding the history of the Qur’an
  • Goldziher

وقد اعتنى هؤلاء المستشرقون بنشر الكثير من الكتب التي تبحث في القرآن الكريم وتاريخه، مثل: كتاب «التيسير» لأبي عمرو الداني، و«المقنع في رسم مصاحف الأمصار» مع كتاب «النقط» للداني، و«مختصر الشواذ» لابن خالويه، و«المحتسب» لابن جني، و«غاية النهاية» لابن الجزري في طبقات القراء، ولا تزال طبعته هذه هي المعتمدة! وكتاب «معاني القرآن» للفراء، وغير ذلك من الكتب التي تبحث في هذا الجانب من الدراسات القرآنية. ـ

These Orientalists have also given attention to publishing many of books which deal with the Qur’an and its history, such as:

  • al-Taysir of Abu ‘Amr al-Dani
  • al-Maqna’ fee Rasm Masahif al-Amsar and al-Nuqat of al-Dani
  • Mukhtasir al-Shawadh of Ibn Khalawayh
  • al-Muhtasib of ibn Jinni
  • Ghayah al-Nihayah of ibn al-Jazari cataloguing the various transmitters of the qiraa’aat, and this work continues to be a main point of reference in this field
  • Ma’aani al-Qur’an of al-Firraa’

as well as other books which deal with this aspect of Qur’anic studies.

ومن ذلك أيضًا ما حدث لكتاب «تاريخ القرآن» لمؤلفه الشيعي أبي عبد الله الزنجاني، فقد تولى طبعه لأول مرة المجمع العلمي في ميونخ بألمانيا عام 1935م، وأشار مؤلفه إلى تلك الجهود المبذولة في عنايتهم بالقرآن الكريم فقال في مقدمته: «وفي هذا العصر قامت ألمانيا بعمل عظيم محمود، ذلك أن المجمع العلمي في ميونخ بألمانيا يُعنى اليوم عناية خاصة بالقرآن الكريم، فقد عزم على جمع كلّ ما يمكن الحصول عليه من المصادر الخاصة بالقرآن الكريم وعلومه، وأدلى هذا الأمر إلى الأستاذ برجشتراسر الذي كان قد بدأ بالعمل في حياته، فلما توفي سنة 1933م عهد المجمع بالسير في هذا المشروع إلى العالم أوتو برتيزل أستاذ اللغة العربية في ميونخ». ـ

Another work of interest to them is what has been written in the book Tarikh al-Qur’an, whose author, Abu ‘Abdullah al-Zanjani, is a Shi’a. It was the Scientific Society of Munich, Germany that undertook the first publication of this work in 1935 AD. The author made reference to all the efforts they expended in their interest in the Qur’an in his introduction by writing:

During the last years, the Germans took up a great and commendable job. The Scientific Society of Munich of present Germany made great efforts regarding this Exalted Book, and decided to collect all original sources related to the Holy Quran and the books written about the Koranic sciences, such as the exegeses and glossaries of Quranic terms, symbols and metaphors, by all possible means. Mr. G. Bergstraesser, the German Orientalist and scholar, was indicated for performing this task in view of its expertise. He started working in this field, and when he died in 1933 the aforementioned society appointed this job and its pursuit to Dr. Ottopretzl, an Arabic language instructor in Munich.

كلّ هذه الجهود -رغم أهميتها- تثير الشكّ في سبب عناية هؤلاء المستشرقين بتاريخ القرآن، وقد كُتِبَتْ دراسات كثيرة -ولله الحمد- حول أعمالهم وتحقيقاتهم ونشرهم لكتب التراث بعامة وكتب الدراسات القرآنية بصفة خاصة، من أهمها -فيما اطلعتُ عليه- ما كتبه الدكتور عمر رضوان بعنوان «آراء المستشرقين حول القرآن الكريم وتفسيره» في مجلدين، وهي رسالة دكتوراه حصل عليها من قسم القرآن بكلية أصول الدين بالرياض. ـ

All of these efforts, despite their importance, raise doubts about the underlying cause of the interest that these Orientalists take in the history of the Qur’an. al-Hamdulillaah, many studies have been written about their efforts, their critical editions, and publications of these books of Islamic civilization at large and especially regarding the publication of these studies of the Qur’an. One of the most important of these, out of those which I have encountered, is what was written by Dr. ‘Umar Ridwan entitled, “The Views of the Orientalists Regarding the Qur’an and its Exegesis.” This two volume work was his doctoral dissertation in the Qur’an section of the college of Usool al-Deen in Riyadh.

وقد وجدت لفتة لهذا الأمر للشيخ الجليل عبد الله بن يوسف الجديع في كتابه الممتع «المقدمات الأساسية في علوم القرآن» يقول فيها: «ومنذ سنين طويلة وأنا أتساءل عن سبب حرص المستشرقين على الكُتُبِ التي صنفها بعض علماء الإسلام فيما يتصل بنقل القرآن، ولا أجد الجواب يرجع إليَّ إلا أن هؤلاء حاقدون على دين الإسلام، لهم مقاصد سوءٍ، يبحثون عن طريق للطعن على القرآن، فتراهم أول من اعتنى مثلًا بنشر كتاب «المصاحف» لأبي بكر بن أبي داود السجستاني، وهو كتاب مفيد للمشتغلين بالعلم، مصنفه إمام ابن إمام، فقصد هؤلاء إلى نشره وترجموه إلى بعض لغاتهم؛ ظنًّا منهم أنهم وجدوا فيه بعض مرادهم، لما تضمنه من حكاية قصة جمع القرآن والمصاحف التي كانت عند بعض الصحابة مما فيه اختلاف حرف أو ترتيب عن مصاحف المسلمين، وقد شرحتُ أنه ليس من ذلك شيء فيه مطعن على القرآن العظيم. ـ

وهؤلاء المستشرقون مساكين كإخوانهم من أهل البدع، لا يدرون ما الأسانيد، ولا يميزون صحيح نقل من سقيمه، فجميع الأخبار المحكية عندهم مسلمات، وإني لأعذرهم في ذلك؛ فإن اليهود والنصارى قد حرموا الإسناد، واختصت به هذه الأمة الوسط، فأنى لهم أن يفهموه؟!». ـ

I found a brief treatment of this issue by the illustrious sheikh ‘Abdullah ibn Yusuf al-Juday’ in his valuable book, “A Series of Foundational Introductions into the Qur’anic Sciences” where he said:

Many years ago I used to wonder why the Orientalists were so interested in the books authored by some of the scholars of Islam about the transmission of the Qur’an. I did not find any answer to satisfy me other than that these people were jealous of the religion of Islam and that they had evil intentions to seek out anything that could be used to disparage the Qur’an. So you find, for example, that the first thing which they focused on was publishing the Kitab al-Masahif by ibn Abi Dawud al-Sijistani. This is a very beneficial book for those devoted to knowledge, and its author is a great scholar and the son of a great scholar. So these Orientalists set out to publish and translate this work into some of their languages thinking that they would find some of what they sought in it because of all the narrations it contains regarding the story of the compilation of the Qur’an and the mushafs that some of the Sahabah had which differed in some letters or in arrangement from the mushafs in the hands of the Muslims today. And I have already explained that none of these things are a grounds for impugning the noble Qur’an.

What poor souls these Orientalists are, just like their brothers among the people of innovation. They don’t know what the chains of narration are, nor can they distinguish between authentic and inauthentic narrations. In their view, all of the narrated statements are sound. But I cannot blame them for that, for the Jews and Christians were deprived of the chains of narration [in their religions], it being some exclusively for this balanced Ummah, so then how could they understand them?

وقد صدق الشيخ -وفقه الله-، فكثير من الشبهات التي أوردت على القراءات وجمع القرآن ورسم المصحف منشؤها هؤلاء المستشرقين في كتبهم تلك وفي تحقيقاتهم، وكتاب مذاهب التفسير الإسلامي لجولد تسيهر من أشهر الكتب التي انشغل المعاصرون بالرد على شبهاتها، وفي تحقيقاتهم -على حرصهم وتحريهم حتى لا أظلمهم- كثيرٌ من الدسّ والشبهات، والله المستعان. ـ

The sheikh has spoken the truth, may Allah put him on the path of good, for many of the doubts regarding the qiraa’aat or the compilation of the Qur’an or the writing of the mushaf that these Orientalists come up with in these books of theirs and their critical editions of books or Goldziher’s “Schools of Islamic Exegesis”, which is one of the most famous books whose doubts contemporary scholars have focused on refuting, – Most of what they bring in these works is just insinuation and baseless doubts, and Allah’s aid is sought.

[Taken from the sheikh’s website here]

See also: A Brief History of the Preservation of the Qur’an: Sheikh ‘Abd al-Muhsin al-‘Abbaad

See also: Preservation of the Wordings and Meanings of the Qur’an among the Salaf: Tafsir ibn Kathir

See also: The Preservation of the Qur’an and the Preservation of the Tawrah: Imam al-Shinqitee

See also: The Early History of the Qiraa’aat: al-Suyooti

2 thoughts on “Orientalists and the History of the Qur’an

  1. Pingback: Preservation of the Wordings and Meanings of the Qur’an among the Salaf: Tafsir ibn Kathir | Tulayhah

  2. Pingback: The Preservation of the Qur’an and the Preservation of the Tawrah: Imam al-Shinqitee | Tulayhah

Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in:

WordPress.com Logo

You are commenting using your WordPress.com account. Log Out /  Change )

Google photo

You are commenting using your Google account. Log Out /  Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out /  Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out /  Change )

Connecting to %s

This site uses Akismet to reduce spam. Learn how your comment data is processed.