A Frightening Ayah for the Leaders and Scholars: Tafsir al-Tabari

In part of surah al-Maa’idah Allah criticizes a number of characteristics of the Jews, and then says:

لَوْلَا يَنْهَاهُمُ الرَّبَّانِيُّونَ وَالْأَحْبَارُ عَن قَوْلِهِمُ الْإِثْمَ وَأَكْلِهِمُ السُّحْتَ ۚ لَبِئْسَ مَا كَانُوا يَصْنَعُونَ

Why don’t the rabbaaniyoon and ahbar forbid them from saying ithm and devouring suht? How wretched is what they have done! [5:63]

In his explanation of this ayah, the great mufassir Abu Ja’far Muhammad ibn Jarir al-Tabari wrote:

قال أبو جعفر : يقول تعالى ذكره : هلا ينهى هؤلاء الذين يسارعون في الإثم والعدوان وأكل الرشى في الحكم ، من اليهود من بني إسرائيل ، ربانيوهم وهم أئمتهم المؤمنون ، وساستهم العلماء بسياستهم ، وأحبارهم وهم علماؤهم وقوادهم “عن قولهم الإثم ” يعني : عن قول الكذب والزور ، وذلك أنهم كانوا يحكمون فيهم بغير حكم الله ، ويكتبون كتبا بأيديهم ثم يقولون : “هذا من حكم الله ، وهذا من كتبه” . يقول الله : ( فويل لهم مما كتبت أيديهم وويل لهم مما يكسبون ) [ سورة البقرة : 79 ] . ـ

I, Abu Ja’far, say: Allah is saying: Why don’t they prohibit these people who rush to commit sin and oppression and those in authority who take bribes? Why those Jews from the Children of Israa’eel do this? The rabbaaniyoon are their commanders, their political leaders and those experts in political matters, and the ahbar are their religious scholars and moral role models. Why don’t they prevent those from saying ‘ithm, meaning: saying lies and deceptive things. That is because the rulings that these leaders made for their people were not according to Allah’s rulings; they wrote scriptures with their own hands and then said, “This is a ruling from Allah, this is part of His Book.” Allah says:

فَوَيْلٌ لَّهُم مِّمَّا كَتَبَتْ أَيْدِيهِمْ وَوَيْلٌ لَّهُم مِّمَّا يَكْسِبُونَ

Woe to them for what their hands have written and woe to them for that they earn thereby. [2:79]

وأما قوله : ” وأكلهم السحت ” ، فإنه يعني به الرشوة التي كانوا يأخذونها على حكمهم بغير كتاب الله لمن حكموا له به . ـ

As for Allah’s statement:

وَأَكْلِهِمُ السُّحْتَ

and eating suht

Then this is referring to bribes which these rulers used to take for issuing judgements and rulings contrary to Allah’s Book.

وقد بينا معنى”الربانيين ” و”الأحبار ” ومعنى”السحت ” ، بشواهد ذلك فيما مضى ، بما أغنى عن إعادته في هذا الموضع . ـ

And we have previously explained the meanings of the words “rabbaaniyoon“, “ahbar“, and “suht” with evidences, so we do not need to repeat all of that here again.

ـ ” لبئس ما كانوا يصنعون ” ، وهذا قسم من الله أقسم به ، يقول تعالى ذكره : أقسم : لبئس الصنيع كان يصنع هؤلاء الربانيون والأحبار ، في تركهم نهي الذين يسارعون منهم في الإثم والعدوان وأكل السحت ، عما كانوا يفعلون من ذلك . ـ

لَبِئْسَ مَا كَانُوا يَصْنَعُونَ

How wretched is what they made!

This is one of the oaths which Allah swears by. Allah is saying: I swear – how evil this doing of theirs is! This doing of the rabbaaniyoon and the ahbar! That they have abandoned their duty of prohibiting those among their people who hasten to ithm and oppression and who consume suht from doing these actions!

ـ [ ص: 449 ] وكان العلماء يقولون : ما في القرآن آية أشد توبيخا للعلماء من هذه الآية ، ولا أخوف عليهم منها . ـ

And the scholars have said: There is no ayah in the entire Qur’an that is a more severe reprimand of the scholars than this ayah, nor any ayah more frightening to them than this.

ـ 12238 – حدثنا محمد بن بشار قال ، حدثنا عبد الله بن داود قال ، حدثنا سلمة بن نبيط ، عن الضحاك بن مزاحم في قوله : ” لولا ينهاهم الربانيون والأحبار عن قولهم الإثم ” قال : ما في القرآن آية أخوف عندي منها : أنا لا ننهى . ـ

… Regarding Allah’s statement:

لَوْلَا يَنْهَاهُمُ الرَّبَّانِيُّونَ وَالْأَحْبَارُ عَن قَوْلِهِمُ الْإِثْمَ وَأَكْلِهِمُ السُّحْتَ

Why don’t the rabbaaniyoon and ahbar forbid them from saying ithm and devouring suht?

al-Dhahhaak ibn Muzaahim said: There is not a single ayah in the Qur’an which is more frightening to me – that I would not prohibit evil!

ـ 12239 – حدثنا أبو كريب قال ، حدثنا ابن عطية قال ، حدثنا قيس ، عن العلاء بن المسيب ، عن خالد بن دينار ، عن ابن عباس قال : ما في القرآن آية أشد توبيخا من هذه الآية : ( لولا ينهاهم الربانيون والأحبار عن قولهم الإثم وأكلهم السحت لبئس ما كانوا يعملون ) قال : كذا قرأ . ـ

… ibn ‘Abbaas said: There is no ayah in the Qur’an which is a stronger reprimand that this ayah:

لَوْلَا يَنْهَاهُمُ الرَّبَّانِيُّونَ وَالْأَحْبَارُ عَن قَوْلِهِمُ الْإِثْمَ وَأَكْلِهِمُ السُّحْتَ ۚ لَبِئْسَ مَا كَانُوا يَصْنَعُونَ

Why don’t the rabbaaniyoon and ahbar forbid them from saying ithm and devouring suht? How wretched is what they have made.

وبنحو الذي قلنا في ذلك قال أهل التأويل . ـ ذكر من قال ذلك : ـ

And the experts of Qur’anic interpretation have explained it in the way that we have above. Here is what they have said:

ـ 12240 – حدثنا هناد قال ، حدثنا وكيع وحدثنا ابن وكيع قال ، حدثنا أبي ، عن سلمة بن نبيط ، عن الضحاك : ” لولا ينهاهم الربانيون والأحبار عن قولهم الإثم وأكلهم السحت ” [ قال : “الربانيون والأحبار ” ، فقهاؤهم وقراؤهم وعلماؤهم . قال : ثم يقول الضحاك : وما أخوفني من هذه الآية! ] . ـ

… al-Dhahhaak said: Why don’t the rabbaaniyoon and the ahbar prohibit them from saying ithm and eating suht?

And he said: the rabbaaniyoon and the ahbar are the experts in their religious law, their reciters and their scholars.

And the sub-narrator said: Then al-Dhahaak said: And there is nothing which frightens me more than this ayah!

ـ [ ص: 450 ] 12241 – حدثني المثنى قال ، حدثنا عبد الله بن صالح قال ، حدثني معاوية بن صالح ، عن علي بن أبي طلحة ، عن ابن عباس قوله : ” لولا ينهاهم الربانيون والأحبار عن قولهم الإثم وأكلهم السحت لبئس ما كانوا يصنعون ” ، يعني : الربانيين ، أنهم : لبئس ما كانوا يصنعون . ـ

…Regarding this ayah, ibn ‘Abbaas said: meaning: how evil is what the rabbaaniyoon make!

[Tafsir al-Tabari 10/448-450]

In his explanation of this same ayah, al-haafidh ibn Kathir also transmitted some of these same statements from ibn Jarir regarding the fear that this ayah inspired in some of the scholars of the salaf, and then added the following narration:

وقال ابن أبي حاتم : ذكره يونس بن حبيب ، حدثنا أبو داود ، حدثنا محمد بن مسلم ، عن أبي الوضاح ، حدثنا ثابت بن سعيد الهمداني قال : رأيته بالري فحدث عن يحيى بن يعمر قال : خطب علي بن أبي طالب فحمد الله وأثنى عليه ، ثم قال : أيها الناس ، إنما هلك من كان قبلكم [ ص: 145 ] بركوبهم المعاصي ، ولم ينههم الربانيون والأحبار ، فلما تمادوا في المعاصي ولم ينههم الربانيون والأحبار أخذتهم العقوبات . فمروا بالمعروف وانهوا عن المنكر ، قبل أن ينزل بكم مثل الذي نزل بهم ، واعلموا أن الأمر بالمعروف والنهي عن المنكر لا يقطع رزقا ولا يقرب أجلا . ـ

… Yahya ibn Y’amur said: ‘Ali ibn Abi Taalib delivered a speech, so he began by praising and extolling Allah and then said:

“O people! The thing which destroyed those who came before you was the fact they they were committing sins while the rabbaaniyoon and ahbar were not prohibiting them from doing so. So once they crossed the limits in their acts of disobedience and the rabbaaniyoon and ahbar did not even try to stop them, they were seized with punishments. So enjoin what is good and forbid what is evil before the likes of what was sent down on them is sent down on you! And know that enjoining the good and forbidding evil does not cut off your sustenance, nor will it shorten your life span.”

[Tafsir ibn Kathir 3/144-145]

See also: The Consequences of Not Forbidding Wrongdoing: Tafsir al-Sa’di

See also: Fear a trial which will not only afflict the wrongdoers: Tafsir al-Qurtubi

See also: Fear a trial which will not only strike the wrongdoers: Tafsir al-Sa’di

See also: The Duty of the Scholars to Prohibit and Warn Against Evil: al-Shawkaani & al-Sa’di

See also: The Most Hope-Inspiring Ayah in the Qur’an: Tafsir al-Qurtubi

One thought on “A Frightening Ayah for the Leaders and Scholars: Tafsir al-Tabari

  1. Pingback: The Duty of the Scholars to Prohibit and Warn Against Evil: al-Shawkaani & al-Sa’di | Tulayhah

Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in:

WordPress.com Logo

You are commenting using your WordPress.com account. Log Out /  Change )

Google photo

You are commenting using your Google account. Log Out /  Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out /  Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out /  Change )

Connecting to %s

This site uses Akismet to reduce spam. Learn how your comment data is processed.